DR Congo: profile of M23 leader Sultani Makenga

Rift Valley Institute

M23 leader Sultani Makenga

M23 leader Sultani Makenga

  Sultani  Emmanuel    Makenga    is    military    commander of    the    M23    rebel    group    in    the    Democratic    Republic    of    the    Congo.    

§§    His  family    is    from    the    Mugogwe    sub-­‐group    of    the    Tutsi    community;    he    grew    up    near    the    border    with    Uganda    and    Rwanda.    

§§         Integrated  into    the    Congolese    armed    forces  in    2007,    he    defected    in    May    2012    to    join M23.    

Background      

On  21    November    2012,    the    UN    Security    Council    condemned    the    latest    wave    of    attacks    by    the    23    March    Movement    (M23),    a  rebel    group    in    the    eastern    Democratic    Republic    of    the    Congo    (DRC)    that    is    widely    reported  to    be    backed    by    Rwanda    and    Uganda1.    A    unanimous  UN    resolution    demanded    the    M23’s    immediate    withdrawal    from    Goma2    and    cessation    of    further    advances.    It    required    that    the    members    of    M23    ‘immediately   and    permanently    disband    and    lay    down    their    arms’.

The  resolution    followed    a    travel    ban    and    asset    freeze    imposed    on    Colonel    Sultani    Makenga,    the    M23    military    leader,    by    the    UN    Sanctions    Committee    for    DRC    on    13    November.    A    Committee    statement    said    Makenga    was    responsible    for    ‘killing    and    maiming,    sexual    violence,    abduction,    and    forced    displacement’.    On    13    November,    the  US    Department    of    the    Treasury’s    Office    of    Foreign    Assets    Control    (OFAC)    imposed    sanctions    on    Makenga,    stating    that    he    was    responsible    for    ‘extensive    atrocities    against    the    population    in    the    DRC,    including    the    recruitment    of    child    soldiers,    and    campaigns    of    violence    against  civilians’.

Early    life  

Sultani  Emmanuel    Makenga    was    born    on    25    December    1973.    He    is    from    the    Mugogwe    sub-­‐ethnic    group    of    the    Tutsi    community.    His    family    is   from    Masisi    but    he    grew    up    in    neighbouring    Rutshuru    territory,    in    the    province    of    North    Kivu    in    eastern    DRC.    He    joined    the    Rwandan    Patriotic    Front    (RPF)    in    the    first    years    of    its    rebellion    in    the  early    1990s.    ‘He    was    very    good    at    setting    up    ambushes,’  one    of    his    fellow    fighters    remembered.    

Makenga    rose    to    the    rank    of    sergeant    and   deputy   platoon   commander    in    the    Rwandan    army,    an    unusual    achievement  for    a    Congolese    recruit.   The    fact    that    he    only    had    rudimentary    education,    and    spoke    broken    French    and    English,    was    an    obstacle    to    his    military    career.    During    the    Second    Congo    War    (1998-­‐2002),    he    joined    the    infamous    Nguruma    Batallion,    an    elite    unit    in    the    Rwandan    army    that    participated    in    the    Kitona    airlift    of    1998.    In    the    aftermath    of    this    operation,    which    was    under    the    command    of    James    Kabarebe    (then    Chief    of    Staff    of    the    Rwandan    Armed    Forces,    today    Rwanda’s    Minister    of    Defence),    Makenga    became    an    operations    commander    in    Katanga,    on    the    front    lines    of    the    war.    Relations    were    not    always    good    with    his    mentors.    Two    former    comrades-­‐in-­‐arms    remember    that    Makenga    was    arrested  briefly    in    1997    for    refusing    to    return    to    Rwanda,    and    again    in    2004    for    opposing    Rwandan    influence    in   the    rebellion.

From  CNDP    to    FARDC    

By  2005,    Makenga    had    reached    the    rank    of    major,    serving    as    a    battalion    commander    in    the    Rassemblement    congolais    pour    la    démocratie    (RCD,    Congolese    Rally    for    Democracy).    He    was    based    in    Rutshuru    when    General    Laurent    Nkunda    began    attracting    supporters    to    his    Congrès    national    pour    la    fense    du    peuple    (CNDP,    National    Congress    for    the    Defence    of    the    People).    Makenga    joined    and    quickly    won    promotion,    becoming    one    of    Nkunda’s    most    trusted  officers.

During  the    2007    mixage    process,    under    which    the    CNDP    and    other    armed    groups    were    to    be    assimilated    into    the    Forces    armées    de    la    République    démocratique    du    Congo    (FARDC,    Armed    Forces    of    the    Democratic    Republic    of    the    Congo),    Makenga,    then    commander    of    Bravo    brigade    (the    second    joint    brigade    to    be    formed),    was    put    in    charge    of    opening    up    a    supply    route    to    Rwanda    through    the    hillside    village    of    Runyoni,    close    to    the  Rwandan    border.    Makenga’s    troops    responded    brutally    to    an    attempt    on    his    life    in    Buramba,    a    town    close    the    Ugandan    border…

From  FARDC    to    M23    

In   May    2012,    Makenga    defected    from    the    Congolese    army    and    joined    the    M23    rebellion,    being    elevated    to    the    rank    of    general.    Shortly    afterward,    he    was    named    commander    of    M23.    While    neither    Ntaganda    or    Nkunda––now    under    house    arrest    in    Rwanda––have    an    official    role    in    the    M23,    the    divides    within    the    M23    persist.    In    late    November    2012,    Baudouin    Ngaruye,    an    Ntaganda    loyalist,    was    also    promoted    to    the    rank    of    general    and    deputy    commander    of    the    M23,    a    move    perceived    by    Makenga    as    competition1.

Makenga’s    reputation    is    of    a    taciturn    but    straight-­‐ shooting  commander    who    commands    respect    from    his    soldiers.    Rumours    have    surrounded    his    health    for    many    years.    He    was    visibly    unwell    during    the    M23    advance    in  2012  and    speculation    has    intensified    since    the    M23    took  control    of    Goma.      Read more…   

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